Health

Zwarte Dood: een aanwijzing voor de oorsprong van de pest

Waar en wanneer werd de Zwarte Dood geboren? De vraag wordt al eeuwenlang gesteld en heeft geleid tot verhitte discussies onder historici.

Nu meldt een groep onderzoekers dat ze het antwoord hebben gevonden in de pulp van de tanden van mensen die in de 14e eeuw zijn begraven.

Op basis van hun analyse van geconserveerd genetisch materiaal, melden de onderzoekers dat de Zwarte Dood in 1338 of 1339 arriveerde in de buurt van Issyk-Kul, een meer in een bergachtig gebied net ten westen van China in het huidige Kirgizië. De pest besmette eerst mensen in een kleine nabijgelegen handelskolonie, acht jaar voordat Eurazië werd verwoest, waarbij 60% van de slachtoffers omkwam.

Het onderzoek werd geleid door Wolfgang Haak en Johannes Krause van de Max Planck Institutes for Evolutionary Anthropology and the Science of Human History in Duitsland, evenals Philip Slavin van de University of Stirling in Schotland, die hun bevindingen woensdag beschreven in Nature.

Wat vroeger de Zwarte Dood werd genoemd – genoemd naar de zwarte vlekken die op de lichamen van slachtoffers verschenen – wordt veroorzaakt door een bacterie, Yersinia pestis, die wordt gedragen door vlooien die op knaagdieren leven. De ziekte is nog steeds aanwezig, gedragen door knaagdieren op alle continenten behalve Australië. Maar infecties zijn zeldzaam omdat de hygiëne beter is. Infecties zijn gemakkelijk te genezen met antibiotica.

De 14e-eeuwse plaag was eigenlijk de tweede grote uitbraak van Y. pestis – de eerste was de pest van Justinianus in de 6e eeuw, zei Mary Fissell, een medisch historicus aan de Johns Hopkins University. Maar de Zwarte Dood is de bekendste en wordt beschouwd als een van de dodelijkste epidemieën in de menselijke geschiedenis.

De verschrikkingen werden opgetekend door Giovanni Boccaccio, een Italiaanse schrijver en dichter die de pest doormaakte toen deze Florence trof. De ziekte, schreef hij, “toonde zijn eerste tekenen bij zowel mannen als vrouwen door middel van zwellingen in de lies of in de oksels, waarvan sommige de grootte van een gewone appel bereikten en andere de grootte van een ei, en mensen noemden ze buboes “, die bekend werd als “tekenen van naderende dood”.

Historici hebben het pad van de epidemie getraceerd – het begon blijkbaar in China of in de buurt van de westelijke grens van China en bewoog zich langs handelsroutes naar Europa, Noord-Afrika en het Midden-Oosten.

Maar Monica H. Green, een medisch historicus en onafhankelijk onderzoeker die niet betrokken was bij het nieuwe artikel, merkte op dat historici nooit in staat zullen zijn om de vraag te beantwoorden die ze hebben gesteld: was het echt Yersinia pestis die deze enorme pandemie veroorzaakte?

“We liepen tegen een muur aan. We zijn historici en we behandelen documenten”, zei Dr. Green.

Ze herinnert zich nog levendig dat ze 20 jaar geleden een paleopatholoog ontmoette die lepra bestudeerde, die zichtbare sporen op skeletten achterlaat.

‘Wanneer ga je plagen?’ vroeg dr. Groen. Ze zei dat de paleopatholoog antwoordde dat ze de pest niet konden bestuderen omdat een ziekte die mensen zo snel doodt, geen sporen op de botten achterlaat.

Nu is deze impasse overwonnen.

De zoektocht naar de oorsprong van de pest “is als een detectiveverhaal”, zei dr. Fissell, die niet betrokken was bij het nieuwe onderzoek. “Nu hebben ze heel goed bewijs van de plaats delict.”

De jacht gaat meer dan een decennium terug, toen de groep die de laatste studie uitvoerde archeologen verblufte met hun rapport dat ze DNA van pestbacteriën in de tanden van skeletten konden vinden.

Bij dit onderzoek waren slachtoffers van de pest in Londen betrokken.

Veertiende-eeuwse Londenaren wisten dat de Zwarte Dood eraan kwam, dus wijdden ze van tevoren een begraafplaats in om zich voor te bereiden op de slachtoffers. De lichamen werden opgegraven en worden nu bewaard in het Museum of London. De situatie was ideaal omdat deze slachtoffers niet alleen afkomstig waren van een door de pest geteisterde begraafplaats, maar ook de datum van hun overlijden bekend was.

“Als epidemiologische case study is het perfect,” zei Dr. Green.

“De technische vaardigheid die in dit werk is geïnvesteerd, is gewoon geweldig”, voegde ze eraan toe.

Sinds de Londense studie analyseert de groep het genetisch materiaal van pestslachtoffers op andere locaties en bouwt zo een DNA-stamboom op van varianten van de pestbacterie. Zij en andere onderzoekers meldden dat de boom een ​​stam had en toen plotseling leek te exploderen in vier takken van stammen van Y. pestis waarvan de nakomelingen tegenwoordig bij knaagdieren worden gevonden. Ze noemden het evenement de oerknal en begonnen een zoektocht om erachter te komen waar en wanneer het gebeurde.

Historici hebben verschillende data aangeboden, variërend van de 10e tot de 14e eeuw.

Dr. Slavin, een laatkomer in de groep die pestslachtoffers in Kirgizië analyseerde, zei dat een van zijn dromen was om het raadsel van de oorsprong van de Zwarte Dood op te lossen.

“Ik was op de hoogte van twee christelijke begraafplaatsen in Kirgizië en begon te graven”, zei hij.

Tot zijn vreugde ontdekte hij dat honderden grafstenen nauwkeurig waren gedateerd. Sommige droegen inscripties die in een oude taal, het Syrisch, zeiden dat de persoon was gestorven aan “pest”. En het sterftecijfer van de bevolking was omhooggeschoten in het jaar waarin deze mensen stierven.

“Het trok mijn aandacht omdat het niet zomaar een jaar was,” zei Dr. Slavin. Het was in 1338, “slechts zeven of acht jaar voordat de Zwarte Dood in Europa arriveerde”.

“We kunnen niet veel meer vragen dan grafstenen met het jaartal te hebben”, zei hij.

Onderzoekers vonden plaag-DNA in de tanden van drie mensen wier grafstenen zeiden dat ze waren gestorven aan “pest”.

De groep meldt ook dat de knaagdieren die de bacteriën naar deze slachtoffers verspreidden, groundhogs waren. Marmotten in deze regio hebben tegenwoordig vlooien die een type Y. pestis dragen dat rechtstreeks afkomstig lijkt te zijn van de voorouderlijke stam.

En onderzoekers melden dat de boomstronk in Kirgizië afkomstig is van de stam die in vier boomstronken explodeerde. Het is het begin van de oerknal, stelt de groep voor.

Als ze gelijk hebben, zei dr. Fissell, lijkt het erop dat de oerknal plaatsvond vlak voor de Zwarte Dood in Eurazië, wat aangeeft dat de verspreiding van de pest hoogstwaarschijnlijk via handelsroutes plaatsvond en niet, zoals sommige historici hebben gesuggereerd, door de eeuwen heen. militaire acties. eerder.

Dr. Green en andere historici hebben gesuggereerd dat de oerknal plaatsvond toen de Mongolen van het begin van de 13e eeuw de bacteriën verspreidden. Maar als dat het geval was geweest, zou de bacterie in Kirgizië afkomstig zijn van een van de takken en niet van de voorouderlijke stam.

“Deze veldslagen in de jaren 1200 zijn vrij irrelevant,” zei Dr Fissell.

Dr. Green zei dat ze er zeker van was dat de groep slachtoffers van de pest had gevonden in Kirgizië. Maar ze zei dat het nu beschikbare bewijs onvoldoende was om haar gewaagde beweringen te staven.

“Blijf op de hoogte”, zei Dr. Green, eraan toevoegend dat ze verwachtte dat er meer bewijs zou komen.

Tot dusver, zegt ze, heeft speurwerk een belangrijke aanwijzing gevonden.

Het kunstwerk, voegde ze eraan toe, “zet een speld op de kaart, met een datum.”

About the author

samoda

Leave a Comment