Health

Waarom de apenpokkenepidemie vooral mannen treft die seks hebben met mannen | Wetenschap

Sinds apenpokken dit voorjaar duizenden mensen over de hele wereld ziek begon te maken, zijn er twee grote vragen gerezen: waarom veroorzaakt een virus dat zich nooit verder dan een paar gevallen buiten Afrika heeft verspreid, plotseling zo’n grote wereldwijde epidemie? En waarom wordt de overgrote meerderheid van mannen die seks hebben met mannen (MSM) getroffen?

Een lange geschiedenis van werk aan seksueel overdraagbare infecties en vroege studies van de huidige epidemie suggereren dat de antwoorden met elkaar in verband kunnen worden gebracht: het virus heeft mogelijk zijn weg gevonden naar sterk onderling verbonden seksuele netwerken binnen de MSM-gemeenschap, waar het zich kan verspreiden op manieren die het niet kan in de algemene bevolking.

Een epidemiologische modelstudie die vorige week als preprint werd gepubliceerd door onderzoekers van de London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM) ondersteunt dit idee. Dit suggereert dat de epidemie snel zal blijven groeien als de verspreiding niet wordt verminderd. Het heeft ook implicaties voor het beschermen van degenen die het meeste risico lopen en het beperken van de verspreiding, terwijl het suggereert dat het risico voor de algemene bevolking laag blijft.

Maar er zijn nog veel onzekerheden en de communicatie verloopt moeizaam vanwege het risico op stigmatisering van MSM en omdat het moeilijk is om openhartig te communiceren over seksueel gedrag. “Ik denk dat we meer over seks moeten praten”, zegt Gregg Gonsalves, epidemioloog van de Yale School of Public Health en voormalig hiv-activist. “Iedereen is heel duidelijk geweest over het stigma en herhaalt het keer op keer. Feit is dat je nog steeds te maken hebt met het risico op infectie in onze gemeenschap.”

Sinds begin mei zijn er meer dan 2000 gevallen van apenpokken gemeld in meer dan 30 landen waar het virus normaal niet voorkomt. (Uitbraken komen het meest voor in ten minste een dozijn West- en Centraal-Afrikaanse landen waar het virus dierlijke reservoirs heeft. Dit jaar zijn er meer dan 60 gevallen en één dode bevestigd.)

De overgrote meerderheid van de gevallen in de huidige uitbraak was onder MSM. Zo vroegen onderzoekers van de UK Health Security Agency (UKHSA) patiënten vragenlijsten in te vullen. Van de 152 die dat deden, zeiden 151 dat ze MSM waren, schreef het team in een technische brief die op 10 juni werd gepubliceerd; de overige patiënt weigerde te reageren. Andere landen hebben vergelijkbare patronen ervaren.

Dit kan natuurlijk een vertekend beeld zijn. “MSM hebben een betere relatie met artsen dan heteroseksuele mannen”, zegt Lilith Whittles, een modelleraar van infectieziekten aan het Imperial College London, wat zou kunnen betekenen dat ze meer kans hebben om symptomen van apenpokken te melden en zich op het virus te laten testen. “Ik weet niet of we genoeg op heteroseksuele sociale media zoeken om te concluderen dat dit geen groter probleem is”, zegt Boghuma Titanji, een viroloog aan Emory University die in een seksuele gezondheidskliniek werkt.

Maar de meeste onderzoekers zeggen dat het onwaarschijnlijk is dat een dergelijke “vindingsbias” het opvallende patroon verklaart. Hoewel sommige apenpokkenpatiënten milde infecties hebben die over het hoofd kunnen worden gezien of een verkeerde diagnose kunnen stellen, hebben anderen zeer karakteristieke huiduitslag en ondraaglijke pijn die ziekenhuisopname voor pijnbehandeling vereisen. Als veel mensen buiten de MSM-gemeenschap apenpokken hadden gehad, zouden er inmiddels meer in de statistieken zijn verschenen.

Ashleigh Tuite, een epidemioloog voor infectieziekten aan de Universiteit van Toronto, zegt dat ze “de terughoudendheid” begrijpt om zich op MSM te concentreren, gezien het risico op stigma dat discriminatie zou kunnen verdiepen en de betrokkenen ertoe aanzetten om het zoeken van zorg uit te stellen. “Maar op basis van de gegevens die we hebben en op basis van de contacttracering die is gedaan, is het heel duidelijk dat dit in dit stadium een ​​epidemie is die is gericht op MSM”, zegt ze. “Iedereen kan apenpokken krijgen, maar we zien ziekteactiviteit vooral in ‘MSM’, bevestigt Demetre Daskalakis, hiv-preventiespecialist bij de Amerikaanse Centers for Disease Control and Prevention.

Seksuele ontmoetingen spelen duidelijk een rol bij de overdracht. Van de 152 mensen in de UKHSA-dataset werden er 82 uitgenodigd voor aanvullende interviews gericht op hun seksuele gezondheid. Van de 45 deelnemers zei 44% dat ze meer dan 10 seksuele partners hadden in de voorgaande 3 maanden en 44% zei dat ze groepsseks hadden tijdens de incubatieperiode. Hoe het virus precies wordt overgedragen, is minder duidelijk. Onderzoekers hebben viraal DNA en zelfs infectieuze virussen gevonden in het sperma van sommige patiënten, maar ze weten niet zeker of dat belangrijk is voor overdracht. huid-op-huid contact kan voldoende zijn. (Andere seksueel overdraagbare aandoeningen, waaronder herpes en schurft, worden ook voornamelijk op deze manier verspreid.)

Voor degenen die bestuderen hoe ziekteverwekkers zich via sociale en seksuele netwerken verspreiden, komt het patroon niet als een grote verrassing. In de jaren zeventig en tachtig waren onderzoekers die de verspreiding van seksueel overdraagbare aandoeningen zoals gonorroe probeerden te begrijpen, perplex, zegt LSHTM-epidemioloog Adam Kucharski: Uit enquêtegegevens bleek dat het gemiddelde aantal seksuele partners te laag was om de overdracht in stand te houden. Maar de gemiddelden verbergen het feit dat hoewel veel mensen weinig seksuele partners hebben, sommigen er veel hebben. Dit helpt de overdracht te bevorderen, want als ze besmet zijn, is de kans groter dat ze ook anderen besmetten.

Seksuele netwerken tussen MSM verschillen niet van die van andere groepen, merkt Whittles op, maar een kerngroep van mensen is veel hechter met elkaar verbonden dan mensen buiten de MSM-gemeenschap. Ze wisselen vaker van partner en hebben vaker meerdere partners tegelijk. “Deze dingen gebeuren in alle seksuele netwerken, het is slechts een kwestie van gradatie”, zegt Whittles. En in een dicht verbonden netwerk is de kans kleiner dat het virus in een doodlopende straat terechtkomt.

“Het is heel goed mogelijk dat deze epidemie woedt onder een subset van mensen, simpelweg omdat die subset anders met elkaar verbonden is in een netwerk dan alle anderen”, zegt Keletso Makofane, epidemioloog van sociale media bij het FXB Center for health and human rights aan de Harvard University. Samen met zijn collega’s hoopt Makofane in augustus een onderzoek te starten in New York om de verspreiding van de ziekte beter te begrijpen. “Het idee is om een ​​idee te krijgen van hoeveel mensen symptomen melden die overeenkomen met apenpokken en hoe ze gerelateerd zijn”, zegt hij.

De LSHTM-studie, gepubliceerd op medRxiv op 13 juni, gebruikte Britse gegevens over seksuele partnerschapspatronen om de verspreiding van apenpokken onder MSM en buiten deze groep te modelleren. Omdat nog niet bekend is hoe besmettelijk het virus is, hebben de onderzoekers scenario’s gemodelleerd op basis van verschillende risiconiveaus. Zonder effectieve interventiemaatregelen of gedragsveranderingen is een grote en aanhoudende epidemie met meer dan 10.000 gevallen onder MSM wereldwijd “zeer waarschijnlijk”, schrijven ze. “Daarentegen is aanhoudende overdracht in de niet-MSM-populatie in alle beschouwde scenario’s onwaarschijnlijk.”

Omdat het model is gebaseerd op gegevens uit het VK, zijn de resultaten mogelijk niet elders in de wereld van toepassing, zegt eerste auteur Akira Endo. En andere factoren hebben de uitbraak mogelijk verergerd. Monkeypox is mogelijk zo gemuteerd dat het gemakkelijker kan worden overgedragen, en het aandeel van de bevolking dat het pokkenvaccin heeft gekregen – dat ook enige bescherming biedt tegen monkeypox – neemt af omdat vaccinatie tegen pokken wereldwijd vanaf de jaren zeventig werd stopgezet. Maar modellering laat zien dat “we niet per se nodig hebben” [those factors] om de waargenomen patronen te verklaren”, zegt Endo.

Graeme Lamb runt een badhuis voor MSM in Toronto, waar onlangs een “vaccinatiekliniek” voor apenpokken was voor mensen met een hoog risico op infectie. Steve Russel/Toronto Star via Getty Images

Dergelijke bevindingen plaatsen epidemiologen in een lastige positie, en sommigen weigeren om mee te praten Wetenschap uit angst om MSM te stigmatiseren. Endo zegt dat hij dat begrijpt en is het ermee eens dat de resultaten gemakkelijk verkeerd kunnen worden begrepen. “In de tussentijd begrijp ik ook dat er een risico bestaat andersom: dat de informatie de mensen die ze het hardst nodig hebben, pas bereikt als het te laat is”, zegt hij.

Whittles is het daarmee eens en noemt de resultaten ‘praktische informatie in termen van verspreiding. Het is moreel neutraal”, zegt ze. “Kennis van wat er gebeurt, is macht, zelfs als die kennis onvolmaakt is en zal veranderen”, voegt Daskalakis toe.

Het virus kan nog steeds andere netwerken met vergelijkbare kenmerken vinden. Daskalakis herinnert aan een Amerikaanse epidemie van methicilline-resistenten Stafylokokken aureus in de jaren 2000 die begon in de MSM-gemeenschap, maar zich vervolgens verspreidde naar sportscholen, onder atleten en in gevangenissen. Monkeypox zou zich ook kunnen verspreiden onder sekswerkers en hun klanten, zegt Tuite.

Hoe snel het virus zich de komende maanden verspreidt, hangt af van de bestrijdingsinspanningen. Nationale gezondheidsautoriteiten in Europa, Canada en de Verenigde Staten hebben advies uitgebracht over hoe het risico op infectie te verminderen, en dating-apps hebben gebruikers gewaarschuwd voor het risico van apenpokken en de symptomen ervan, die contactpatronen kunnen wijzigen. Een groter bewustzijn onder gezondheidswerkers kan ook een impact hebben, zegt Whittles: Snellere diagnoses betekenen dat patiënten zichzelf eerder in hun infectie isoleren, wat verdere overdracht zal verminderen. “Er zijn dus veel manieren waarop gedrag kan veranderen, ook al zijn het niet mensen die minder seks hebben”, zegt ze. En de het model hield geen rekening met geïnfecteerde personen die immuniteit ontwikkelden. Dit betekent dat “we een vertraging van de epidemie eerder zouden kunnen zien dan we ons voorstellen”, zegt Endo.

Veel landen bereiden zich ook voor op het lanceren van vaccinatiecampagnes. Vaccinatie van mensen met meerdere seksuele partners is wellicht de meest effectieve aanpak; in de Canadese provincie Quebec wordt het vaccin al aangeboden aan MSM die de afgelopen 14 dagen twee of meer seksuele partners hebben gehad. Het is belangrijk om deze gemeenschap te waarschuwen en het op de juiste manier te doen, zegt Gonsalves. “We moeten zeggen: het gaat er niet om wie je bent. Het gaat erom wat je doet. En we gaan het niet stigmatiseren. Maar weet dat u meer risico loopt als u aan dit profiel voldoet.

About the author

samoda

Leave a Comment