Health

Vogelgriep treft wilde zoogdieren

Er was iets mis met de vossen. Dat zeiden bellers van de Dane County Humane Society in Wisconsin in april, toen ze meldden dat vossenkits, of jonge vossen, zich vreemd gedroegen: trillen, grijpen of worstelen om op te staan. De kittens, die vaak lusteloos waren en alleen rondzwierven, leken ook ongewoon gemakkelijk te benaderen en toonden weinig angst voor mensen.

“We kregen steeds telefoontjes”, zegt Erin Lemley, natuurdierenarts bij het Humane Society Wildlife Center. ‘En de vossen begonnen te komen.’

Sommige kits die voor behandeling waren opgenomen, waren kalm en teruggetrokken, zei ze. Anderen struikelden of kregen stuiptrekkingen, hun hoofden trilden, hun ogen knipperden ritmisch. Nadat het personeel hondsdolheid, hypoglykemie en andere mogelijke oorzaken had uitgesloten, onthulden laboratoriumtests een verrassende boosdoener: een zeer virulente vorm van vogelgriep.

“Het was geen leuke verrassing”, zegt Dr. Shawna Hawkins, dierenarts voor dierentuinen en dieren in het wild aan de Universiteit van Wisconsin-Madison.

Het virus, een soort vogelgriep die bekend staat als Euraziatische H5N1, verspreidde zich dit voorjaar snel over de Verenigde Staten, infecteerde gedomesticeerde pluimveekoppels in 36 staten en veroorzaakte massale ruimingen van gedomesticeerde vogels.

Maar deze versie van het virus lijkt veel grotere schade aan te richten bij wilde vogels dan eerdere lijnen, en vindt zijn weg naar onder meer eenden, ganzen, meeuwen en sterns. Dit betekent op zijn beurt dat het virus een groot gevaar vormt voor zoogdieren die zich voeden met deze vogels, waaronder wilde rode vossen.

Ten minste zeven Amerikaanse staten hebben het virus gedetecteerd in Red Fox-kits, waarvoor de ziekteverwekker bijzonder dodelijk bleek. Twee bobcats in Wisconsin, een coyote-pup in Michigan en stinkdieren in Canada hebben ook positief getest op het virus, evenals vossen, otters, een lynx, een bunzing en een das in Europa. (Er zijn ook twee gevallen bij mensen gemeld, één in de Verenigde Staten en één in Groot-Brittannië, beide bij mensen die nauw contact hadden met vogels.)

Er is geen bewijs dat zoogdieren een belangrijke rol spelen bij de verspreiding van het virus, en het risico voor de mens blijft laag, aldus experts. “Het is nog steeds een vogelvirus”, zegt Richard Webby, een griepviroloog in het St. Jude Children’s Research Hospital in Memphis.

Maar evolutie is een getallenspel, zei hij, en hoe meer zoogdieren het virus infecteert, hoe meer mogelijkheden het heeft om nieuwe mutaties te detecteren die het zouden kunnen helpen verspreiden onder vossen, lynxen, roodharigen of zelfs mensen.

“Wat nodig is om dit virus van een eenden- of kippenvirus naar een zoogdiervirus te laten gaan, is meer kans om zich te repliceren in die zoogdiergastheren,” zei Dr. Webby. “Dat is de reden waarom we dit opmerken als we zien dat deze zoogdieren besmet zijn met dit virus.”

De nieuwe afstamming van het virus verspreidde zich vorig jaar over Europa, Afrika, het Midden-Oosten en Azië, wat leidde tot uitbraken bij wilde en gedomesticeerde vogels. Het verscheen ook in een handvol wilde zoogdieren, waaronder vossenkits in Nederland in het voorjaar van 2021.

Tegen het einde van het jaar had het virus zijn weg gevonden naar Noord-Amerika. Terwijl het dit voorjaar door de populatie van migrerende Amerikaanse vogels raasde, kwamen er berichten over besmette vossenkits – eerst in Ontario, daarna in Wisconsin, Minnesota, Michigan, Iowa, L Alaska, Utah en New York.

Bij sommige vogelsoorten heeft het virus duidelijke neurologische symptomen veroorzaakt en veel geïnfecteerde vossen vertoonden ook abnormaal gedrag. Ze beefden, draaiden in cirkels en kwijlden overmatig. In de meest ernstige gevallen ontwikkelden de vossen stuiptrekkingen; de dood volgde vaak kort daarna, zeiden experts.

Post-mortemonderzoeken onthulden dat veel kits longontsteking hadden, zei Dr. Betsy Elsmo, een diagnostisch patholoog bij het Wisconsin Veterinary Diagnostic Laboratory die de secties uitvoerde. Toen ze het hersenweefsel van de dieren onder een microscoop onderzocht, zag Dr. Elsmo duidelijke tekenen van schade.

“Er was veel ontsteking in de hersenen onder de microscoop,” zei ze. “Het blessurepatroon dat ik zag was consistent met virale blessures.”

Tot nu toe lijkt het virus grotere schade aan te richten bij vossenkits dan bij volwassen vossen, mogelijk omdat jonge dieren nog geen volledig ontwikkeld immuunsysteem hebben, aldus experts.

Maar het totale infectie- en sterftecijfer is onbekend. “We krijgen op dit moment alleen maar anekdotische rapporten in het wild”, zegt Michelle Carstensen, supervisor van het natuurgezondheidsprogramma van het Minnesota Department of Natural Resources.

Ambtenaren van Wisconsin ontdekten het virus dit voorjaar ook bij twee volwassen bobcats. “Beide bobcats hebben laten zien dat ze niet bang zijn voor mensen”, zei Dr. Lindsey Long, dierenarts voor dieren in het wild voor het Wisconsin Department of Natural Resources, in een e-mail. “Ze zijn opgemerkt terwijl ze op veranda’s zitten en in de nabijheid van menselijke activiteit zonder de gebruikelijke angstreactie.”

Een bobcat leek te rillen, terwijl de andere moeite leek te hebben om te ademen, voegde ze eraan toe. De bobcats, die werden geëuthanaseerd, hadden microscopisch kleine hersenlaesies die “ongeveer identiek” waren aan die van de aangetaste vossen, zei Dr Elsmo.

Het virus werd onlangs ook ontdekt in een coyote-pup in Michigan, zei Dr. Megan Moriarty, dierenarts voor dieren in het wild bij het State Department of Natural Resources.

Wetenschappers vermoeden dat dieren het virus oplopen door besmette vogels te eten. In een laboratoriumstudie hadden onderzoekers eerder aangetoond dat rode vossen die de karkassen van geïnfecteerde vogels voerden, het virus konden samentrekken en vervolgens uitscheiden.

Hoewel het mogelijk is dat het virus is geëvolueerd om zoogdieren beter te infecteren, zeggen wetenschappers dat de meest waarschijnlijke verklaring voor de plotselinge toename van het aantal geïnfecteerde zoogdieren is dat deze afstamming enorme aantallen vogels in het wild infecteert, waardoor de kans groter wordt dat jagers en aaseters geïnfecteerde zoogdieren tegenkomen voedselbronnen.

Tot nu toe lijkt het virus niet genoeg ziekte of sterfte te veroorzaken bij wilde zoogdieren om die soorten in gevaar te brengen, aldus experts. En er is geen bewijs van aanhoudende overdracht van zoogdieren op zoogdieren. “Zoogdieren worden over het algemeen beschouwd als doodlopende wegen voor hoogpathogene vogelgriep,” zei Dr Moriarty.

Een vroege analyse van virusgenomen van vossenkits uit Wisconsin suggereert dat infecties in wezen een reeks puntinfecties zijn – het resultaat van individuele vossen die in contact komen met geïnfecteerde vogels in plaats van dat vossen het virus aan elkaar doorgeven. “De voorlopige gegevens die we hebben, suggereren dat dit allemaal onafhankelijke overloopgebeurtenissen zijn”, zei Dr. Elsmo.

Maar er is nog veel onbekend, inclusief of het virus zich op lange termijn zal vestigen in wilde vogels, wat een blijvend risico zou kunnen vormen voor zoogdieren.

En zelfs geïsoleerde zoogdierinfecties bieden het virus nieuwe mogelijkheden voor evolutie. “Het risico bestaat dat het zich aanpast en vervolgens wordt overgedragen tussen zoogdieren en dan heb je een nieuw probleem”, zegt dr. Jolianne Rijks, dierenarts bij het Dutch Wildlife Health Center.

Sommige staatsfunctionarissen zeiden dat ze zijn begonnen met het regelmatiger testen van zieke zoogdieren op het virus, vooral die met neurologische symptomen. Bij dieren die positief testen, moeten ook monsters van hun virus worden gesequenced, zodat wetenschappers kunnen controleren op mogelijk zorgwekkende veranderingen, zei Dr. Webby.

Experts moedigen het publiek ook aan om dieren in het wild te melden die zich vreemd lijken te gedragen. “Zo is het allemaal begonnen,” zei Dr. Elsmo, “als burgers die zich misdragende kits zagen en ze rapporteerden.”

About the author

samoda

Leave a Comment