Health

Sociaal isolement verandert eigenlijk onze hersenstructuur, onthult neuroimaging

Waarom vinden we het leuk om in big bands te spelen op festivals, jubilea en andere openbare evenementen? Volgens de hypothese van het sociale brein komt dit omdat het menselijk brein specifiek is geëvolueerd om sociale interacties te ondersteunen. Studies hebben aangetoond dat het behoren tot een groep het welzijn kan verbeteren en de tevredenheid met het leven kan vergroten.

Helaas zijn veel mensen alleen of sociaal geïsoleerd. En als het menselijk brein echt is geëvolueerd voor sociale interactie, mogen we verwachten dat dit het aanzienlijk zal beïnvloeden.

Onze recente studie, gepubliceerd in Neurologielaat zien dat sociaal isolement verband houdt met veranderingen in de hersenstructuur en cognitie – het mentale proces van het verwerven van kennis – en zelfs een verhoogd risico op dementie bij ouderen met zich meebrengt.

Er is al voldoende bewijs dat de hypothese van het sociale brein ondersteunt. Een studie bracht hersengebieden in kaart die verband houden met sociale interactie bij ongeveer 7.000 mensen.

Hij toonde aan dat hersenregio’s die consequent betrokken zijn bij verschillende sociale interacties sterk verbonden zijn met netwerken die cognitie ondersteunen, waaronder het standaardmodusnetwerk (dat actief is wanneer we ons niet op de buitenwereld concentreren), het salience-netwerk (dat ons helpt te selecteren wat we willen let op), het subcorticale netwerk (betrokken bij geheugen, emotie en motivatie) en het centrale uitvoerende netwerk (waarmee we onze emoties kunnen reguleren).

We wilden nader bekijken hoe sociaal isolement de grijze stof beïnvloedt – hersengebieden in de buitenste laag van de hersenen, bestaande uit neuronen. Dus keken we naar gegevens van bijna 500.000 mensen van de UK Biobank, met een gemiddelde leeftijd van 57 jaar.

Mensen werden als sociaal geïsoleerd geclassificeerd als ze alleen woonden, minder dan één keer per maand sociaal contact hadden en minder dan één keer per week aan sociale activiteiten deelnamen.

Onze studie omvatte ook neuroimaging (MRI) gegevens van ongeveer 32.000 mensen. Hieruit bleek dat sociaal geïsoleerde mensen een lagere cognitie hadden, ook in termen van geheugen en reactietijden, en een lager volume grijze stof in veel delen van de hersenen.

Deze gebieden omvatten het temporale gebied (dat geluid verwerkt en helpt bij het coderen van geheugen), de frontale kwab (die betrokken is bij aandacht, planning en complexe cognitieve taken) en de hippocampus – een belangrijk gebied dat betrokken is bij leren en geheugen, dat meestal vroeg wordt aangetast bij de ziekte van Alzheimer.

We vonden ook een verband tussen lagere volumes grijze stof en specifieke genetische processen die betrokken zijn bij de ziekte van Alzheimer.

Er waren follow-ups met de deelnemers 12 jaar later. Hieruit bleek dat degenen die sociaal geïsoleerd waren, maar niet alleen, een 26% verhoogd risico hadden op dementie.

Onderliggende processen

Sociaal isolement moet in toekomstige studies verder worden onderzocht om de exacte mechanismen achter de diepgaande effecten op onze hersenen te bepalen. Maar het is duidelijk dat als je geïsoleerd bent, je mogelijk last hebt van chronische stress. Dit heeft weer een grote impact op je hersenen, maar ook op je fysieke gezondheid.

Een andere factor kan zijn dat als we bepaalde delen van de hersenen niet gebruiken, we een deel van hun functie verliezen. Een onderzoek onder taxichauffeurs toonde aan dat hoe meer ze routes en adressen memoriseerden, hoe meer het volume van de hippocampus toenam. Het is mogelijk dat als we bijvoorbeeld niet regelmatig sociale discussies voeren, ons taalgebruik en andere cognitieve processen, zoals aandacht en geheugen, afnemen.

Het kan van invloed zijn op ons vermogen om veel complexe cognitieve taken uit te voeren – geheugen en aandacht zijn essentieel voor complex cognitief denken in het algemeen.

eenzaamheid bestrijden

We weten dat een sterke reeks denkvaardigheden gedurende het hele leven, de ‘cognitieve reserve’ genoemd, kan worden opgebouwd door je hersenen actief te houden. Een goede manier om dit te doen is door nieuwe dingen te leren, zoals een andere taal of een muziekinstrument.

Het is aangetoond dat cognitieve reserve het verloop en de ernst van veroudering verbetert. Het kan bijvoorbeeld beschermen tegen een aantal psychische aandoeningen of aandoeningen, waaronder vormen van dementie, schizofrenie en depressie, vooral na hoofdtrauma.

Er zijn ook lifestyle-items die uw cognitie en welzijn kunnen verbeteren, waaronder gezond eten en bewegen. Voor de ziekte van Alzheimer zijn er enkele farmacologische behandelingen, maar de effectiviteit hiervan moet worden verbeterd en de bijwerkingen moeten worden verminderd.

Het is te hopen dat er in de toekomst betere behandelingen zullen zijn voor veroudering en dementie. Een onderzoeksrichting in dit verband betreft exogene ketonen – een alternatieve energiebron voor glucose – die via voedingssupplementen kunnen worden ingenomen.

Maar zoals uit ons onderzoek blijkt, kan het aanpakken van sociaal isolement ook helpen, vooral bij ouderen. Gezondheidsautoriteiten zouden meer moeten doen om te controleren wie geïsoleerd is en sociale activiteiten te organiseren om hen te helpen.

Wanneer mensen niet in staat zijn om persoonlijk met elkaar om te gaan, kan technologie een vervanging zijn. Het kan echter meer van toepassing zijn op jongere generaties die bekend zijn met het gebruik van technologie om te communiceren. Maar met training kan het ook effectief zijn in het verminderen van sociaal isolement bij ouderen.

Sociale interactie is enorm belangrijk. Een studie wees uit dat de grootte van onze sociale groep eigenlijk geassocieerd is met het volume van de orbitofrontale cortex (betrokken bij sociale cognitie en emoties).

Maar hoeveel vrienden hebben we nodig? Onderzoekers verwijzen vaak naar “het getal van Dunbar” om de grootte van sociale groepen te beschrijven, en ontdekken dat we niet in staat zijn om meer dan 150 relaties te onderhouden en meestal slechts vijf hechte relaties beheren.

Sommige rapporten suggereren echter een gebrek aan empirisch bewijs rond het getal van Dunbar en verder onderzoek naar de optimale grootte van sociale groepen is nodig.

Het is moeilijk te beargumenteren dat mensen sociale dieren zijn en plezier beleven aan contact met anderen, ongeacht hun leeftijd. Maar, zoals we steeds meer ontdekken, is het ook cruciaal voor de gezondheid van onze cognitie.

Barbara Jacquelyn Sahakian, hoogleraar klinische neuropsychologie, Universiteit van Cambridge; Christelle Langley, postdoctoraal onderzoeksmedewerker, cognitieve neurowetenschappen, Universiteit van Cambridge; Chun Shen, postdoctoraal onderzoeker, Fudan University, en Jianfeng Feng, hoogleraar wetenschap en technologie voor hersengeïnspireerde intelligentie, Fudan University

Dit artikel is opnieuw gepubliceerd vanuit The Conversation onder een Creative Commons-licentie. Lees het originele artikel.

About the author

samoda

Leave a Comment