Sports

James Harden is niet meer wat hij was, maar hij is wat de Sixers nodig hebben

Tobias Harris zou normaal gesproken meer te zeggen hebben, maar hij probeerde zichzelf te kalmeren op zijn luchtpijp nadat hij per ongeluk een elleboog van Bam Adebayo naar de nek had geabsorbeerd in de tweede helft van de Philadelphia 76ers’ 116-108 overwinning op de Miami Heat in het spel van zondag. 4 in hun best-of-seven Eastern Conference Semifinals streak.

Harris kwam er net midden in toen hem werd gevraagd naar de 31-puntennacht van James Harden, inclusief 16 van de 27 punten van de Sixers in het beslissende vierde kwart.

‘Wat we hem elke avond nodig hebben, is wat hij doet,’ zei Harris hees. “Wees gewoon solide voor ons en ga terug naar het verdedigen van de manier waarop ze het spelen.”

Dit is de nieuwe visie van James Harden.

Hij hoeft niet terug te keren naar zijn MVP-vorm van 2018 om de Sixers te laten winnen.

Hij hoeft geen boxscore te vullen of late game-koppelingen te maken. Hij hoeft niet eens 20 hits te nemen, wat voor hem een ​​klein aantal was.

Harden nam slechts 18 schoten in Game 4, maar dat was veel, aangezien hij scoorde of assisteerde op 54 van de 98 punten (55%) die de Sixers scoorden terwijl ze op het veld stonden.

Deze versie van James Harden, de 32-jarige die de Sixers in februari ruilden met het idee om een ​​langdurige samenwerking aan te gaan, moet gewoon hard zijn en de aanval van het team organiseren rond hoe de verdediging speelt.

Joel Embiid (24 punten, 11 rebounds) kan de rest doen. Harris (13 punten, vier assists) en Tyrese Maxey (18 punten, vier assists) kunnen de score- en speellacunes dichten. Danny Green kan de vloer verdelen (11 punten op 3-uit-4 schieten van 3).

Maar Harden moet de quarterback zijn.

“Hij evalueert het spel uitstekend”, zei Harris. “Waar hij kan spelen, waar hij kan schieten. Vanavond ging hij aan de slag. Je kon het vertrouwen in hem eerst naar beneden zien gaan en toen opende de 3-ball het voor hem.”

“Hij ziet zoveel verdedigende dekking. Vaak concentreren ze zich ook op het veld, dus soms is het moeilijk voor hem om extreem agressief te zijn aan de aanvallende kant. Maar als hij in een ritme zit zoals [Sunday night]we geven hem gewoon de bal en we gaan door.”

De Heat heeft Harden gedurende deze serie onder druk gezet door hem de ruimte te ontzeggen om te opereren, vooral wanneer Embiid niet op het veld is.

In de eerste twee wedstrijden, die Embiid miste met een hersenschudding en een gebroken orbitaal bot, overspoelde Miami Harden met meerdere verdedigers of gooide hem een ​​zone om de aanval van de Sixers te bederven.

Volgens Second Spectrum was de dichtstbijzijnde gemiddelde verdediger van Harden in Game 1 3,7 voet. In Game 2 was hij gezakt tot 3,1 voet, het dichtst bij elke wedstrijd die hij de afgelopen drie seizoenen heeft gespeeld.

In Game 3, toen Embiid terugkeerde naar de line-up, was het verschil nog groter. Met Embiid op het veld gaf Miami Harden 3,7 voet, maar slechts 2,6 voet toen Embiid van de baan was.

Ruimte innemen van Harden is als een vuur ontnemen van zuurstof. Voormalig Rockets-coach Mike D’Antoni en voormalig en huidige algemeen directeur Daryl Morey probeerden een imperium op te bouwen in Houston rond het radicaal en onbeschaamd creëren van ruimte voor Harden – en slaagden daar bijna in, behalve voor de dynastieke Golden Same-era State Warriors en de geblesseerde hamstring van Chris Paul.

Morey, nu president van basketbalactiviteiten in Philadelphia, had ongeveer dezelfde visie voor de Sixers toen hij begon te ruilen voor Harden, eigenlijk vanaf het moment dat hij de baan in de herfst aannam.

Als hij een selectie kon maken om de vloer rond Harden te verdelen, maar met Embiid als de wereldwijde co-headliner, was het niet te voorspellen wat voor soort offensieve moloch ze zouden kunnen worden.

Maar de realiteit van Hardens huidige leeftijd en bekwaamheid was grimmig tijdens zijn korte tijd in Philadelphia. Of hij nu een stap is kwijtgeraakt – of drie – het is duidelijk dat hij tijd en ruimte niet meer kan trotseren op dezelfde manier als hij ooit deed.

De Heat maakte gebruik van Hardens onvermogen om verdedigers te passeren zoals hij in deze reeks had gedaan. Maar in Game 4 draaide hij het script om.

Hij begon de 3 punten weg te werken om de verdedigers weg te houden van de basket. Hij viel zoneverdediging en dubbele teams aan die Miami naar hem gooide. Dit alles heeft ruimte gecreëerd waar voorheen weinig was.

Volgens de trackinggegevens van Second Spectrum creëerde Harden 3,6 voet scheiding met Embiid op de rechtbank zondag en 5,1 voet met Embiid op de vloer.

Vier van de vijf schoten die Harden met Embiid op de grond nam, waren driepunters, wat mede de reden was waarom hij zoveel ruimte had. Hij sloeg ook zes van de 10 driepunters die hij die avond pakte, nadat hij de eerste drie games van achter de boog had geworsteld en 21 procent van 3 schoot.

Dus een deel ervan is gewoon schoten raken in plaats van ze te missen. Maar voor Harden gaat het altijd om ruimte. Als hij het heeft – of hij nu de ruimte creëert of het aanvalssysteem van het team – kan hij zijn ritme vinden en een spel besturen. Als hij dat niet doet, ziet hij er verloren en gefrustreerd uit.

Zondag was de versie van Harden waar de Sixers op hebben gewacht, ook al is hij nog steeds niet de Harden van weleer. Want als hij de grond leest en het spel reguleert zoals hij deed in Game 4, zien de Sixers eruit als een team dat iedereen kan verslaan.

“Sinds hij hier kwam, heeft hij zich aangepast aan wat we van hem nodig hebben”, zei Embiid. “Of het nu gaat om het maken van de wedstrijd of vanavond – ga gewoon een emmer halen, afhankelijk van hoe ze iedereen bewaakten. Het maken van moeilijke schoten. Dat doet hij al zijn hele carrière.”

Harden bagatelliseerde zijn bijdragen aan de overwinning van zondag in vergelijking met de worstelingen die hij tijdens de reeks had.

‘Er is niet echt iets veranderd,’ zei Harden schouderophalend. “Ik heb net wat foto’s gemaakt.”

Maar toen zei hij iets dat zijn hele reis met de Sixers – en de middelbare leeftijd van de NBA – in perspectief zette.

“We zijn nog steeds een relatief nieuw team”, zei Harden. “We zijn nog maar twee maanden verwijderd. … We beginnen eindelijk met de show. We hebben een aantal geweldige dingen gevonden die vanavond zullen werken.”

About the author

samoda

Leave a Comment