Sports

Hoe de droom van Liverpool werd gerealiseerd en Villarreal’s Dashed

VILLARREAL, Spanje — In de hoek van het Estadio de la Céramica, dat volledig overgeleverd aan de elementen, begonnen fans hun sjaals uit te rollen. Op het prikbord achter hen was de tijd meer dan 90 minuten geweest. Op het veld voor hen stond Villarreal op geleende tijd in de Champions League.

Toen begonnen ze te zingen. Terwijl Liverpool na een stormachtige avond een zeldzaam moment van rust genoot en de laatste hand legde aan hun 3-2 overwinning, merkte de rest van het stadion wat er in de hoek gebeurde en voerde het tempo op. Ze zwaaiden ook met hun sjaals, een gebaar van verzet, loyaliteit en dankbaarheid.

En toen het fluitsignaal klonk en het allemaal voorbij was, terwijl de spelers van Villareal treurig door het stadion liepen met gebogen hoofd en wijd opengesperde ogen, versnelde het tempo. De sjaals begonnen te draaien en te wervelen, de stemming veranderde van spijt over wat was weggerukt naar viering van alles wat er nog was. met pijn, ze vonden trots.

Hoe erg het pijn deed, was misschien wel de beste maatstaf voor hoe dicht Villarreal bij Unai Emery stond. Dit team had niet in de halve finales van de Champions League moeten staan, niet echt; de structuur van de elitecompetitie van het Europese voetbal is ontworpen om het uiterst onwaarschijnlijk te maken dat een team van zijn statuur zo ver in het toernooi zou kunnen komen.

Villarreal zou zeker geen kans krijgen voor de terugwedstrijd. Hij was, bij consensus, vorige week summier naar Anfield gestuurd, zijn beperkingen onthulden door de diepte van de middelen van Liverpool en de omvang van hun vuurkracht en de pure ernst van Jürgen Klopp’s kant. De retourwedstrijd was vooral een administratieve stap, een formulier om in te vullen.

Villarreal, de stad, is een merkwaardige plek om een ​​spel van deze omvang te spelen: een nabijgelegen satelliet van Castellon, meer dan wat dan ook, kalm en verfijnd en, na een dag doorgebracht in een stortregens, bijna volledig verlaten. Fragmenten van liedjes, in het Engels en Spaans, echoden door de straten.

Als het gevoel van gelegenheid dat gewoonlijk gepaard gaat met de meest seismische wedstrijden op de Europese kalender buiten ontbrak, was het binnen voelbaar. Voor de eerste keer had Villarreal een mozaïek aangelegd: een blauwe onderzeeër op een gele achtergrond, de slogan van de club, Endavant, in reuzenletters weergegeven. De PA-omroeper sprak over geloven in rendement.

Elke twijfelaar zou in drie minuten zijn omgezet, want Boulaye Dia tikte thuis van de niet geheel opzettelijke voorzet van Étienne Capoue, en de Ceramica leek te smelten. Opeens leek alles mogelijk. Liverpool, zo soepel en vloeiend in een 2-0 overwinning zes dagen geleden, had moeite om een ​​pass te krijgen.

Bij de rust was haar ritme gebroken en haar zelfvertrouwen ondermijnd en toen, net toen ze dacht dat ze door kon komen, was haar voordeel volledig weg. Capua stak over, dit keer expres. Francis Coquelin keerde terug naar huis. De bank van Villarreal liep leeg op het veld, met coaches en verschillende wisselspelers en assistenten die nauwelijks konden geloven wat ze zagen.

Tegen die tijd stonden de spelers van Villarreal, halverwege de tweede leg met 2-2, binnen handbereik. De finale was daar, daar, en daar konden ze een plaats innemen. Villarreal zou verreweg de kleinste stad zijn om een ​​team naar de grootste voetbalwedstrijd te sturen.

In een tijdperk gedefinieerd en ontworpen door Goliath, zou dit team, gebouwd met weinig middelen, hebben gedaan wat Ajax, Monaco en RB Leipzig niet konden en hebben gedaan. En dat konden ze doen door hun eigen entree te maken in het steeds groter wordende boek van verbluffende comebacks in de Champions League, een wonder op zich, net als Barcelona (2017), Roma (2018), Liverpool (2019) en Real Madrid. (passief).

Hoop en geloof bestaan ​​op verschillende punten op dezelfde as. Villarreal had het in een tijdsbestek van 45 minuten tot het einde volgehouden.

En toen, net toen hij daar was, binnen hun bereik, werd hij weggevoerd. Klopp haalde een aanvaller van $ 45 miljoen, Diogo Jota, weg en introduceerde een andere, Luis Díaz. De schakelaar veranderde het momentum onherroepelijk. Trent Alexander-Arnold raakte de lat. Díaz probeerde een spectaculaire trap. En toen gleed Mohamed Salah Fabinho uit en zijn schot ging door de benen van Geronimo Rulli. Op dat moment was het allemaal voorbij.

Vijf minuten later had Díaz gescoord, op drift naar een voorzet onder Rulli. Vijf minuten later had Sadio Mané Liverpool die avond de leiding gegeven, vastgehouden aan een pass van Alexander-Arnold, langs Rulli gegaan terwijl hij uit zijn doel het middenveld opstormde en de bal vervolgens rustig in het net rolde.

Achteraf gezien was het misschien makkelijker geweest als Villarreal die sirene-roep van de mogelijkheid niet had gehoord. Misschien was het makkelijker geweest om het rustig aan te doen, te bezwijken voor het onvermijdelijke. Het had misschien minder pijn gedaan. Maar dan wordt de reis niet bepaald door de bestemming.

Villarreal versloeg Juventus in Turijn in de Ronde van 16. Hij legde Bayern München het zwijgen op in de kwartfinales. En het produceerde 45 minuten waarin Liverpool – een ploeg die nu op weg is naar een derde Champions League-finale in vijf jaar, een ploeg die een ongekende en nauwelijks mogelijke trofee-overwinning voortzet – zo door elkaar geschud dat toen Klopp zijn assistent, Peter Krawietz, vroeg om een “uniek voorbeeld” van goed spel in de eerste helft identificeerde en dit ter inspiratie aan de spelers liet zien, kwam hij terug en vertelde hem dat er niets te vinden was.

En hij deed het allemaal met een budget dat slechts een fractie is van zijn rivalen, in een ecosysteem waar de grote beesten de meeste zuurstof verbruiken, en met een team dat bestaat uit restjes en ontslagen. Trots en pijn hadden een gemeenschappelijke wortel: soms kan een pijnlijke wond aanvoelen als een ereteken.

“Het voetbal is prachtig”, zei Villarreal-aanvoerder Raúl Albiol. Na verloop van tijd weet hij dat het er niet toe doet dat Villarreal 45 minuten van een Champions League-finale valt, maar 45 minuten kan vallen van de kampioen van de League-finale.

“Het was een verlies”, zei hij, “maar we zullen die race altijd onthouden.”

About the author

samoda

Leave a Comment