Sports

De ongelooflijke rit van Jay Wright, zoals gezien door de “Kiddo” met een stoel op de eerste rij voor alles

Ik herinner me gemakkelijk het jaar waarin Jay Wright werd aangenomen bij Villanova – 2001 – omdat dat hetzelfde jaar was waarin mijn dochter werd geboren. Dick Jerardi, die de verslaggeving van college hoepels orkestreerde in de Philadelphia Daily News, besloot dat jaar om me uit de La Salle-beat en in Villanova te krijgen, in de overtuiging dat Wrights nieuwe start de perfecte tijd was voor een nieuw ritme als schrijver. Ik kende Wright een beetje, hoewel ik niet kon zeggen dat ik hem goed kende.

Maar het geheim van succes in deze baan is niet zo moeilijk: opdagen. Hoe meer mensen je zien en leren kennen, hoe meer ze je vertrouwen. Dus ik kwam opdagen en nam zelfs mijn dochter mee naar haar werk op een dag dat ik geen oppas kon vinden. Ik legde haar in haar draagzak op de perstafel en Wright schreeuwde onmiddellijk over het veld: ‘Verplaats de baby. Ik heb geen idee waar de bal heen gaat.” Uiteindelijk ben ik met de Wildcats overal naartoe gegaan, van Alaska tot de Maagdeneilanden en elke tussenstop in Grand East, en ik heb deze beat behandeld alsof ik de Witte Huis. Hij noemde me gekscherend een “pitbull”, maar vaker wel dan niet noemde hij me “Kiddo”. (Trouwens, ik ben zes jaar jonger dan hij.) Hij gebruikte die bijnaam zelfs zo vaak dat wanneer spelers me belden vanuit de Maui Classic om een ​​spel te bespreken, Randy Foye zei: “Wat is er nieuw, Kiddo?”

Eenentwintig jaar later noemt Wright me nog steeds ‘Kiddo’, en toen ik mezelf voorstelde, had ik het voorrecht om op de eerste rij te staan ​​voor een van de meest ongelooflijke verhalen in universiteitsbasketbal. Na Villanova’s nationale titel in 2016, schreef ik een boek met de titel “Long Shots”, de titel zowel een toneelstuk over de dramatische 3-punts zoemer-klopper van Kris Jenkins en de ongelooflijke en onwaarschijnlijke reis die Wright op school beraamde. Toen Wright begon, was Villanova de gouden standaard van de sport niet zomaar een kans; het was een driebenig paard dat vastzat in het starthek.

Destijds oefenden de Wildcats terwijl atletiekatleten rondjes renden op de baan rondom het veld en honkbalspelers dingers in de kooi aan de andere kant van de tribunes sloegen. Ik zag Wright van tafels springen in de kantine en met hem op een golfkarretje rijden terwijl hij probeerde het aantal studenten te vergroten. Op een gegeven moment plaatste de administratie een paar klapstoelen in een bovenhoek van de lodge – dat is wat doorging voor stoelen in de vliegtuighangar van een gebouw Jerardi spottend en nauwkeurig aangeduid als “de Ski Lodge”.

Als je ergens middenin zit, is het onmogelijk om stil te gaan zitten en na te denken over wat er gebeurt, of waarom en hoe het gebeurt. Sinds woensdag, toen het nieuws over Wrights pensionering bekend werd, heb ik er veel over nagedacht. En wat ik me realiseerde, is dat hoewel alles rondom Wright is veranderd, hij niet is veranderd. Hij wordt geleid door een kompas – niet alleen moreel, maar een innerlijke pijl waarvan hij niet afwijkt. Hij weet wie hij is en waar hij voor staat, en zo kon hij een programma bouwen dat wist wat het was en waar het voor stond.

Het klinkt ongelooflijk eenvoudig; in werkelijkheid is het echt moeilijk – voor ieder van ons, maar vooral voor een man die wordt blootgesteld aan de klieg lichten van roem en fortuin, en onderworpen aan de onstabiele grillen van een beroep dat evolueert en draait als een wachtpost van Villanova blijkbaar elke tijd jaren.

Toch liet Wright het moeiteloos lijken. Hij gedraagt ​​zich gracieus en trekt zich terug zonder enig residu aan zijn naam. Veel coaches worden universeel gerespecteerd; weinigen worden ook algemeen gewaardeerd. Wright verlaat de sport als een eenhoorn, een prestatie die misschien groter is dan zijn Olympische gouden medaille, twee nationale titels en Hall of Fame-lidmaatschap.

Toen hij aan het coachen was bij Hofstra, begon zijn assistent, Joe Jones, Wright “Elvis” te noemen, want elke keer dat hij een kamer binnenliep, stroomden mensen naar hem toe. De kudde groeide zodra ze in Villanova aankwamen, niet alleen gevuld met trotse Villanova’s, maar ook met een verzameling New Yorkers die altijd naar boven leken te komen, popelend om hun inheemse zoon op te eisen – om niet te laten zien dat Wright opgroeide in de buitenwijk van Philadelphia van Bucks County. hinderen. Behalve in tegenstelling tot Elvis, had Wright geen haast om het gebouw te verlaten; hij bleef vrolijk praten in een kamer, en liet ofwel zijn vrouw, Patty, of sportnieuwsdirecteur Mike Sheridan achter om de onmogelijke taak te proberen om Wright op schema te houden.

Het was omdat hij authentiek was dat zijn programma oprechtheid uitstraalde, zelfs authenticiteit. In 2006, toen de Wildcats goed begonnen te worden, begonnen nationale schrijvers hun weg naar het programma te vinden. In St. Louis dat jaar, tijdens de Midwest Regional, ging ik uit met een groep verslaggevers, en zoals sportschrijvers gewend zijn te doen, stond iedereen rond een hoge tafel en begon oorlogsverhalen te vertellen over de coaches die ze behandelden – hun inzichtelijke persoonlijkheden, of de dwang om de waarheid te verbergen. Ze vroegen me toen naar Wright. ‘Ik heb niets,’ zei ik. Wright, hield ik vol, negeerde zelfs het principe dat Jerardi, mijn mentor, me al vroeg leerde: ‘Ze liegen allemaal.’

In plaats daarvan vond hij zijn eigen oplossing voor het beantwoorden van lastige vragen over vacatures, die hij het jaar daarop, in 2007, spontaan bedacht, toen Kentucky begon rond te snuffelen in Wright nadat Tubby Smith naar Minnesota was gevlucht. De pitbull in mij was op zoek naar informatie, maar Wright zou niet liegen en me vertellen dat hij er niet aan dacht. In plaats daarvan zei hij dat hij ‘ondergronds’ was, zijn eigen codewoord, wat betekende dat hij niets zou zeggen om te bevestigen of te ontkennen wat ik vroeg, maar dat ik naar eigen goeddunken kon interpreteren. Zelfs deze week, toen het nieuws rond zijn pensionering de ronde deed, reageerde Wright gewoon niet op mijn berichten. Irritant, ja, maar ik wist ook wat het betekende. Als daar geen waarheid in zat, had hij het me verteld. Door niets te zeggen, zei hij wat ik moest weten – misschien niet genoeg om erop te wijzen, maar in ieder geval genoeg om het te begrijpen.

In 2016, toen Villanova Wrights eerste nationale titel won, realiseerden die ooit verbijsterde verslaggevers zich dat ik de waarheid had gesproken in St. Louis. Ik herinner me dat ik in een breakout-kamer zat tijdens die Final Four met Ryan Arcidiacono. Een verslaggever niesde en midden in een zin stopte Arcidicacono en zei: ‘God zegene u. De verslaggever keek me aan en zei: ‘Is dit allemaal echt? Het is het makkelijkste en leukste team van het land.

Makkelijk en aardig dwingt natuurlijk niet altijd respect af, en jarenlang werkte Wrights vermogen om zijn werk gemakkelijk en aardig uit te voeren waarschijnlijk tegen hem. Mensen namen zijn sympathie, zijn dandy pakken en zijn keurige haar voor gebrek aan substantie. Ze misten hoe hard hij werkte, de finesse van zijn basketbalgeest en, eerlijk gezegd, hoe veeleisend hij kon zijn. Zijn spelers hebben altijd goed gelachen om ‘aardige kerel’ Jay Wright, wat suggereert dat mensen misschien gaan oefenen voordat ze een dergelijke verklaring afleggen.

De titel van 2016 en zijn coole reactie op het zinderende schot van Jenkins begonnen daar verandering in te brengen. Plots sprong iedereen op de Wright-trein. Het ontdooide zelfs het koude hart van Philadelphia, waar Villanova lang heeft geleefd als de belangrijkste snobs in de voorsteden, minus de Big 5-bagageafhandelaars en meer de nouveau riche. Mensen probeerden hem te haten; ze konden niet. Meer dan één Saint Joseph-fan heeft bij mij geklaagd over de trieste realiteit dat Wright Villanova sympathiek maakte, een heiligschennende verklaring als er ooit een in de annalen van Philly Holy War stond.

Op de dag van de Wildcats National Championship-parade zat ik bij hem op kantoor. Wright gaf toe dat hij vreesde dat zijn leven zou veranderen. Hij hield van het tempo van Philadelphia en zijn plaats in de sporthiërarchie – beslist na de Eagles, Sixers, Phillies en Flyers. Hij vond het fijn dat hij met een baseballpet naar zijn strandhuisje kon en dat niemand hem lastig viel.

In de gang in de teamvergaderruimte, terwijl de spelers zich verzamelden voor een snel ontbijt, hoorde je het geroezemoes buiten het raam van politiemotoren terwijl ze zich verzamelden om het team naar het centrum te begeleiden. Wright stopte even toen hij ze hoorde draaien. ‘En dat, kind? ” hij zei. “Hoe is dit in godsnaam gebeurd? »

(Foto door Jay Wright: Brett Wilhelm/NCAA Photos via Getty Images)

About the author

samoda

Leave a Comment