Sports

De LIV Golf Series van Saudi-Arabië schudt de wereld van voorname golf wakker

LONDEN – De golfkampioenen zijn tijdens een persconferentie op hun stoel gedoken om hun nieuwe, door Saoedi-Arabië gefinancierde toernooi te promoten, toen een verslaggever de ongemakkelijke kwestie aan de orde stelde van de mensenrechtensituatie van het rijke koninkrijk op het gebied van olie. 2010 US Open-kampioen Graeme McDowell, tot grote opluchting van de spelers die naast hem zaten, deed het.

“Als Saoedi-Arabië het golfspel wil gebruiken als een manier om te komen waar ze willen zijn,” McDowell zei:“Ik denk dat we er trots op zijn om hen op deze reis te helpen.”

Die reis is echter het doel: het door Saoedi-Arabië gefinancierde project, de LIV Golf Invitational Series genaamd en donderdag gelanceerd in een exclusieve club buiten Londen, vertegenwoordigt niets minder dan het vijandige overnamevoorstel van een hele sport, in realtime, met beste golfspelers als prijzen in een confrontatie van miljarden dollars met hoge inzetten.

In tegenstelling tot de ijdele aankoop van een Europees voetbalteam of het hosten van een groot wereldwijd sportevenement, is de golf van Saudi-Arabië niet alleen een merkoefening, niet gewoon een nieuwe poging van een land om zijn rijkdom te gebruiken om zijn wereldwijde imago in reputatie te herdefiniëren . reinigingsproces dat algemeen wordt aangeduid als sportwassen.

In plaats daarvan probeert Saoedi-Arabië de controle over golf over te nemen door de loyaliteit van enkele van de beste spelers ter wereld te winnen, of cynisch te kopen. Zijn strategie was gedurfd – biedingen van negen cijfers, enorme gegarandeerde overwinningen bij elk evenement – maar hij richtte zich rechtstreeks op de structuren en organisaties die golf al bijna een eeuw beheersen.

Hoewel het succespotentieel van het Saoedische plan verre van duidelijk is – de serie heeft nog geen televisierechtenovereenkomst of de reeks bedrijfssponsoring die nodig is om de extravagante opstartkosten te verminderen – zou de directe aantrekkingskracht op spelers en de schijnbaar bodemloze financiële middelen kunnen uiteindelijk van invloed zijn op de 93-jarige PGA Tour, evenals de zakelijke sponsors en omroepen die van professioneel golf een miljardenbusiness hebben gemaakt.

“Het is jammer dat dit het spel zal breken”, zei viervoudig grootkampioen Rory McIlroy deze week, en voegde eraan toe: “Als het grote publiek niet weet wie waar speelt en welk toernooi deze week plaatsvindt en:” Oh , daar speelt hij en hij komt niet in die evenementen”, wordt het zo verwarrend.

De pro’s die zich hadden aangemeld om deze week in het eerste LIV Series-evenement te spelen, probeerden (niet altijd succesvol) hun beslissingen omlijsten als beleidsbeslissingen die uitsluitend betrekking hebben op golf of als beslissingen die de financiële toekomst van hun gezin zouden beschermen. Maar door Saoedische rijkdom te accepteren in ruil voor het toevoegen van hun persoonlijke glans aan zijn project, hebben ze zichzelf in het middelpunt van een storm geplaatst waarin fans en mensenrechtenorganisaties hun motieven in twijfel hebben getrokken; de PGA Tour dreigde hen met schorsingen; en sponsors en organisaties verbreken de banden of tenminste neem deze afstand.

Dit alles heeft breuken veroorzaakt in een sport die bekend staat om zijn decorum, die zo sterk gehecht is aan waarden als eer en sportiviteit dat van spelers wordt verwacht dat ze zichzelf straffen opleggen als ze de regels overtreden.

Saoedi-Arabië is natuurlijk niet het eerste land dat sport gebruikt als platform om zijn wereldwijde imago te herstellen, om zichzelf en zijn economie te rebranden door de aandacht af te leiden van alles, van schendingen van mensenrechten tot autocratisch bestuur en zelfs de financiering van terrorisme . . Bahrein, de Verenigde Arabische Emiraten en met name Qatar, dat later dit jaar het WK zal organiseren, hebben de afgelopen twee decennia allemaal zwaar geïnvesteerd in de internationale sport.

Maar het golfavontuur van Saudi-Arabië is misschien wel de meest ambitieuze poging ooit door een Golfland om de bestaande structuren van een sport te ondermijnen: het probeert inderdaad zijn rijkdom te gebruiken om spelers weg te lokken van de grootste en meest gevestigde golftoernooien, de PGA Tour, door een geheel nieuwe competitie te creëren. Weinig van de spelers die deze week deelnamen, stonden te popelen om over die motieven te praten.

McDowell gaf dat toe in zijn kronkelige antwoord op een vraag die, naast andere onderwerpen, de oorlog van Saudi-Arabië in Jemen en de executie van 81 van zijn burgers op één dag in maart aan de orde stelde. ‘We zijn hier alleen,’ zei hij, ‘om ons op golf te concentreren.’

Het was tenslotte een moeilijke start. Zelfs voordat de eerste pitch deze week werd geslagen in de Centurion Club net buiten Londen, was de met geld doordrenkte LIV-serie – gefinancierd door het staatsvermogensfonds van Saoedi-Arabië – een bliksemafleider geworden voor controverse. Een van de grootste aanwinsten, Phil Mickelson, veroorzaakte verontwaardiging in februari toen hij de serie begroette als een “unieke kans”, zelfs toen hij de “vreselijke” reputatie van Saudi-Arabië op het gebied van mensenrechten erkende en een krachtterm gebruikte om de regering van het land als “gevaarlijk” te omschrijven. “. De hoofdarchitect van het project, voormalig speler Greg Norman, maakte de zaken een paar weken later nog erger toen hij de moord op en verminking van Saoedi-Arabië op de Saoedische dissident en journalist Jamal Khashoggi afwees en zei: “Luister, we hebben allemaal fouten gemaakt.

De meeste, maar niet alle, van ‘s werelds topspelers verwierpen het concept uit de hand: McIlroy noemde het project bijvoorbeeld een geldklopperij in februari. Op woensdag zei hij dat hij de beweegredenen van de spelers die zich bij hem hadden aangesloten begreep, maakte hij duidelijk dat hij nooit dezelfde beslissing zou nemen. “Als het maar voor het geld is” McIlroy zei:“het lijkt nooit te gaan zoals je wilt.”

Zelfs de zeldzame kansen voor LIV Series-spelers om hun beslissingen deze week rechtstreeks tegenover verslaggevers te verdedigen, waren vaak gespannen. Woensdag werd op een persconferentie aan een groep spelers gevraagd of ze een toernooi zouden spelen in Vladimir V. Poetins Rusland of apartheid Zuid-Afrika”als het geld goed was.” Een dag eerder werd de Koreaans-Amerikaanse speler Kevin Na betrapt in een live microfoon terwijl hij zei: “Dat is ongemakkelijk”, zoals zijn… persconferentie eindigde met een Britse verslaggever die tegen de moderator schreeuwde.

Ondanks herhaalde vuurstormen leken veel spelers die deze week in Londen aankwamen voor het eerste evenement van de serie, het meest lucratieve golftoernooi in de geschiedenis, niet voorbereid op een moeilijke ondervraging. Verscheidene probeerden de vragen af ​​te leiden door te zeggen dat ze gewoon golfers waren of optimistisch te speculeren dat golf een kracht ten goede was in de wereld. Maar enkelen struikelden ook toen hen werd gevraagd hoe die waarden passen bij het verkopen van hun talenten aan Saoedi-Arabië als onderdeel van pogingen om het imago op te schonen met zijn plotselinge en spectaculaire omarming van de sport.

In een bijzonder ongemakkelijke uitwisseling debatteerde een line-up met drie grote winnaars – McDowell, Dustin Johnson en Louis Oosthuizen – wie een kwestie zou moeten opnemen die verwijst naar de behandeling van vrouwen en homo’s in Saudi-Arabië.

De meeste spelers lijken echter tot de conclusie te zijn gekomen dat het geld gewoon te goed was om te laten liggen. De bonus van $ 150 miljoen die wordt gerapporteerd aan Johnson, de speler met de hoogste rangorde om te upgraden naar de nieuwe serie, zou meer dan het dubbele zijn van het totale prijzengeld dat hij tijdens zijn carrière op tournee heeft verdiend. Het prijzengeld dat deze week wordt aangeboden aan de laatste runner-up bij de Centurion is $ 120.000, wat $ 120.000 meer is dan de laatste plaats in een PGA Tour-evenement waard is. De cheque van $ 4 miljoen voor de winnaar is drie keer meer dan het deel van de winnaar dat deze week wordt aangeboden tijdens het PGA Tour-evenement, de Canadian Open.

Het geld is in feite misschien wel de grootste trekking van LIV Golf op dit moment: twee andere grote kampioenen, Bryson DeChambeau en Patrick Reed, zouden naar verluidt even grote betaaldagen accepteren om deel te nemen aan de serie wanneer deze deze zomer de VS bereikt. , inclusief een bezoek aan New Jersey voor de eerste van twee geplande evenementen op cursussen die eigendom zijn van Donald Trump.

De omarming van golf door Saudi-Arabië maakt deel uit van een veel bredere en agressievere focus op sport als middel voor het koninkrijk om de ambitieuze politieke en economische doelen van zijn feitelijke leider, prins Mohammed bin Salman, te bereiken. Soortgelijke controverses waarbij Saoedische belangen betrokken zijn, hebben eerder andere sporten gestalkt, waaronder boksen, autoracen en met name internationaal voetbal.

Maar waar eerdere Golf-ambities vaak de vorm aannamen van het investeren in een sport, lijkt de plotselinge stap in golf door de soevereine entiteit van Saoedi-Arabië, het Public Investment Fund, verwant te zijn aan een brutale aanval gericht op het beheersen van een hele sport, op elk moment. Kosten. Tiger Woods, bijvoorbeeld, zou naar verluidt bijna $ 1 miljard hebben afgewezen om in de LIV-serie te spelen, en andere grote sterren lieten in ieder geval hun hoofd draaien.

Misschien wel de meest spraakmakende en misschien wel meest controversiële figuur die zich bij de serie aansluit, is Mickelson, een zesvoudig grote kampioen die jarenlang een van de meest populaire en verkoopbare spelers van de PGA was. Hij maakte er geen geheim van dat zijn interesse verband hield met zijn minachting voor de PGA Tour, die hij beschuldigde van “weerzinwekkende hebzucht”.

Gekastijd door felle kritiek op zijn krantenkoppen over Saoedi-Arabië eerder dit jaar en de beslissingen van verschillende van zijn sponsors om de banden met hem te verbreken, verscheen Mickelson woensdag opnieuw op het openbare toneel, maar weigerde details over zijn relatie met LIV te geven of te bespreken de PGA. “Ik denk dat contractuele afspraken privé moeten zijn”, zei Mickelson, die naar verluidt $ 200 miljoen ontving om deel te nemen.

Het is echter onwaarschijnlijk dat Mickelson, zijn nieuwe collega’s of hun nieuwe Saoedische financiers de hoop hebben gehad om snel van verhaal naar actie op de cursus te gaan.

“Ik keur mensenrechtenschendingen helemaal niet goed”, zei Mickelson op een van de meest ongemakkelijke momenten van de weeklange persconferentie vol met dergelijke schendingen.

Kort daarna begaf hij zich, gekleed in een korte broek en een windjack, naar de eerste tee, waar hij en een lid van het bestuur van het Public Investment Fund, Yasir al-Rumayyan, de openingsgroep van de inaugurele LIV Series Pro-Am kopten.

About the author

samoda

Leave a Comment